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Crianças que perderam pais para Covid tentam conscientizar sobre doença

Uma criança de 5 anos tinha acabado de terminar seu primeiro dia de jardim de infância quando viu sua jovem mãe desmaiar e dar seus últimos suspiros. Uma menina de 13 anos sofre ataques de pânico desde a morte de seu pai. Um jovem de 17 anos deve enfrentar a vida adulta sem seu ídolo.

Mais de 202 mil crianças norte-americanas perderam um ou ambos os pais para a Covid-19, segundo estimativas do Imperial College London. E o número de crianças sem seus pais continua crescendo.

Embora a vida nos EUA possa parecer mais como era antes da Covid-19, a doença ainda está tirando centenas de vidas americanas todos os dias — incluindo pais jovens que provavelmente nunca imaginaram deixar seus filhos crescerem sem eles.

Aqui está o que algumas crianças e famílias que perderam pais jovens para a pandemia querem que todos saibam.

Uma mãe recém-solteira e 3 filhos em luto enfrentam um futuro incerto

Crianças que perderam pais para Covid tentam conscientizar sobre doença
Aurora Dominguez, à esquerda, e sua irmã Laila adoravam ir ao parque e andar de bicicleta com o pai, Benny. Agora, Laila tem que conciliar a dor e mais responsabilidades após a perda de seu pai. / Amanda Nelson

Laila Dominguez nunca pensou que teria que crescer tão rápido.

Quando a Covid-19 atingiu seus pais no inverno passado, a menina de 13 anos ajudou a cuidar de seus dois irmãos mais novos e a cuidar de sua mãe, que estava gravemente doente e teve calafrios violentos.

“Os calafrios eram fortes. Ela estava tremendo como se estivesse na Antártida ou algo assim”, disse a garota de Troy, Wisconsin.

Sua mãe, Amanda Nelson, sentiu como se tivesse sido atropelada por um trem. “Foi difícil até para se levantar e se mover”, disse a técnica de 42 anos.

Mas “não pude ir ao hospital porque era a única responsável em casa”.

O pai das crianças, Benny Dominguez, já estava hospitalizado com Covid-19 – e em condições muito piores.

O homem de 43 anos, que adorava andar de bicicleta com os filhos e brincar com eles no parque, estava entubado e não conseguia mais respirar sozinho.

Nos Estados Unidos, mais de 202 mil jovens perderam um ou ambos pais durante a pandemia
Benny Dominguez e Amanda Nelson ficaram juntos por 14 anos. Durante esse tempo, Amanda disse, Benny nunca ficou doente – até que ele teve Covid-19. / Courtesy Amanda Nelson

Em 10 de janeiro, quando a condição de Dominguez se tornou grave, Nelson enfrentou uma decisão agonizante: tentar ver seu parceiro de longa data uma última vez ou ficar com seus filhos — de 13, 9 e 4 anos — que não podiam ir ao hospital.

“Foi muito difícil explicar isso para as crianças porque elas não tinham permissão para subir lá por causa de suas idades. Então ninguém pôde dizer adeus”, disse Nelson.

“Eu não fui porque eu tinha que estar aqui para as crianças. Eu não podia deixá-los porque eu sabia o que estava acontecendo… Eles sabiam que iam perder o pai.”

Para Laila, o pesadelo não parecia real.

“Eu estava em estado de choque, descrença e tristeza. Às vezes, ainda estou em choque”, disse Laila. Às vezes, “ficará muito, muito escuro. E às vezes é demais para mim”.

Saúde
Benny Dominguez era um pai amoroso que “salvava todos os trabalhos escolares e obras de arte das crianças”, disse sua parceira Amanda Nelson. “Ele estava tão orgulhoso dos filhos.” / Amanda Nelson

A casa de sua família, que costumava ser cheia de risadas barulhentas de seu pai, agora está estranhamente silenciosa. E a dor agora é exacerbada pela ansiedade sobre o futuro.

Dominguez era um pai que ficava em casa e cuidava de Laila, Aurora de 9 anos e Benny de 4 anos, que tem necessidades especiais. Nelson fazia malabarismos como bartender e garçonete para sustentar a família.

Mas Nelson não pode trabalhar desde a morte de seu parceiro. Ela foi oprimida por sua própria dor enquanto cuidava sozinha de três crianças desanimadas.

“Eu mal estou conseguindo viver com o que eu tinha nas economias”, disse ela.

Nelson tem apenas mais alguns meses de economia, disse ela. Em breve, ela terá que encontrar um emprego.

E Laila, de 13 anos, provavelmente assumirá mais responsabilidades, incluindo cuidar de seu irmão e irmã. Sua última experiência cuidando de seus irmãos traumatizados levou a um ataque de pânico.

“Definitivamente tem sido estressante para mim. Não consigo explicar”, disse Laila.

Mas desde a morte de seu pai, Laila ganhou uma nova e poderosa habilidade: a capacidade de enfrentar valentões que zombam dela por usar uma máscara.

Antes, Laila tentava ignorar tais provocações. Agora, ela responde com uma resposta dolorosamente contundente: “Meu pai morreu”.

Alguns valentões ficaram surpresos e realmente aprenderam com sua resposta inesperada, disse Laila. Ela espera que mais crianças aprendam com sua história e levem o Covid-19 a sério.

“O que eu gostaria que eles soubessem sobre o Covid é o quão perigoso é… e estar mais ciente do que eles dizem.”

Um menino de 5 anos viu sua jovem mãe desmaiar

Paramédico que esteve na linha de frente da pandemia não verá seu filho seguir seus passos
A última selfie de Tina Owens foi selecionada como a foto do obituário da jovem de 24 anos, disse sua mãe. / Katherine Klosterman

Como quatro vezes sobrevivente de câncer, Katie Klosterman sempre pensou que seria ela quem teria que se preocupar com o Covid-19 — não sua filha saudável e vivaz de 24 anos, Tina Owens.

Mas durante o auge do surto da variante Delta, quando mais jovens estavam sendo hospitalizados, Owens desmaiou no chão da sala de seu apartamento no Texas.

A única outra pessoa em casa era o filho de 5 anos de Owens, Tye. Ele tinha acabado de terminar seu primeiro dia de jardim de infância.

“Saber que sua última visão de sua mãe é uma coisa saindo do nariz e da boca dela… isso parte meu coração”, disse Klosterman.

Owens disse a seu filho para ir buscar seu vizinho — um auxiliar de enfermagem. O vizinho correu, ligou para o 911 e começou a fazer compressões no peito — mas sem sucesso.

Owens morreu às 18h44. Naquela noite, Tye foi levado sob custódia pelo Serviço de Proteção à Criança (CPS).

Ela achou que seu pai estava se recuperando, mas não estava
Tye Owens tinha 5 anos quando viu sua mãe, Tina, desmaiar. Ela morreu aos 24 anos. / Katherine Klosterman

Quando Klosterman soube da morte de sua filha algumas horas depois, ela pulou no próximo voo para San Antonio para trazer seu neto para a Flórida.

“Quando cheguei lá no dia seguinte e fui buscá-lo aos cuidados do CPS, sentei-o e expliquei-lhe que a mamãe está no céu”, disse Klosterman.

“Você não pode vê-la ou tocá-la como você pode fazer comigo. Mas ela está aqui. Ela está sempre perto de você”, disse a avó ao garotinho. “Tudo bem ficar triste. Tudo bem chorar.”

A Covid-19 roubou não apenas a mãe de Tye, mas também seus planos de uma nova vida para eles.

Apesar dos desafios de se tornar uma mãe adolescente, Owens se destacou na escola e estava a caminho de lançar sua carreira dos sonhos.

“Ela era realmente uma estudante em tempo integral (estudando) fisioterapia — uma estudante 4.0”, disse Klosterman. “Ela estava absolutamente adorando. Ela estava começando sua vida.”

Klosterman disse que sua filha também estava comprometida em se vacinar contra a Covid-19. Mas ela adoeceu antes de ser totalmente vacinada.

“Você não espera que uma jovem de 24 anos morra”, disse Klosterman.

Owens era uma ávida usuária do TikTok e gravou muitos vídeos. Klosterman agora compartilha os vídeos do TikTok de sua filha com seu neto.

“Estou tentando ter certeza de que ele se lembra da voz dela”, disse ela. “Eu vou tocá-los para ele para que pareça mais que ela está viva para ele.”

Mas criar um órfão de Covid pode ser imensamente desafiador. Tye, agora com 6 anos, às vezes fala sobre detalhes traumáticos, como “coisas estavam saindo do nariz e da boca da mamãe”.

Klosterman mantém sua própria dor reprimida e não se deixa chorar até que Tye vá dormir, disse ela.

E ela teve que mudar de uma avó que mima seu neto para uma figura paterna que pode comandar a autoridade — o que pode ser difícil para uma criança aceitar.

Para outros que de repente estão criando órfãos de Covid, Klosterman aconselha fazer terapia para todos os membros da família — e aulas de pais para avós como ela.

“Muitos papéis dos pais mudaram desde quando criamos nossos filhos”, disse Klosterman. “E como avó, agora você se vê fazendo tudo de novo.”

Paramédico que esteve na linha de frente da pandemia não verá seu filho seguir seus passos

Crianças que perderam pais para Covid tentam conscientizar sobre doença
Connor Luensman disse que sempre olhou para seu pai, James, e compartilhou os mesmos esportes e objetivos de carreira. / Sallie Luensman

Enquanto muitos adolescentes tentam se separar de seus pais, Connor Luensman não se cansa de seu pai, James.

Assim como seu pai, Connor se tornou um lutador estrela do ensino médio — chegando a fazer o time do colégio seu primeiro ano em Cedar Rapids, Iowa.

Eles também compartilhavam uma paixão por ajudar os outros. James orgulhosamente serviu sua comunidade como prestador de serviços médicos de emergência (EMT, na sigla em inglês). Connor se matriculou em um programa de EMT para o próximo ano.

“Eu sempre quis estar na área médica, com certeza”, disse Connor, agora com 17 anos. “Eu estive cercado por isso a minha vida toda. Meu pai fez isso desde que eu nasci. Então isso parecia natural.”

Mas James nunca verá seu filho realizar esse sonho. Em outubro de 2020, apenas algumas semanas antes de os profissionais de saúde se tornarem elegíveis para serem vacinados, James Luensman adoeceu com Covid-19.

Mesmo estando gravemente doente, Luensman esperava se recuperar, ser vacinado e voltar a ajudar os pacientes o mais rápido possível.

“Ele não queria que os outros se sentissem da mesma forma que ele”, disse Connor.

Nos Estados Unidos, mais de 202 mil jovens perderam um ou ambos pais durante a pandemia
Assim como seu pai, James, Connor Luensman se tornou um lutador estrela do ensino médio com planos de se tornar um EMT. / Sallie Luensman

Mas a condição de Luensman se deteriorou. Connor se lembra de sua conversa final com seu ídolo ao longo da vida. Ele lhe disse: “Não desista, e que eu o amava”.

James Luensman morreu em 30 de outubro de 2020. Ele tinha 43 anos.

Alguns meses depois, no primeiro dia em que Connor se tornou elegível para ser vacinado, ele foi tomar uma vacina junto com sua mãe Sallie Luensman.

“Eu queria fazer isso pelo meu pai porque ele nunca teve a oportunidade”, disse Connor. “Quase parecia que ele estava lá.”

Connor já recebeu três doses da vacina da Covid-19, sem grandes efeitos colaterais. Isso é impressionante porque Connor sempre foi alérgico a vacinas.

“Então, sempre que ele recebe uma vacina, sempre temos que fazer uma alta dose de antibióticos e uma alta dose de esteroide em cima disso”, disse Sallie Luensman.

Mas com as vacinas da Covid-19, “essa foi a primeira vacina à qual ele nunca teve uma reação”.

Os Luenman se confortam sabendo que sua tragédia inspirou outros a serem vacinados.

“Outros membros da família e outros amigos nossos foram vacinados especificamente para James, em sua homenagem, porque todos sabemos e vimos o quão traumático pode ser perder alguém que fez a diferença”, disse Sallie Luensman.

Connor quer que todos – até as crianças – entendam a importância de se vacinar contra o Covid-19, disse ele.

“Não é só sobre você”, disse ele. “Trata-se de proteger todos os outros.”

Ela achou que seu pai estava se recuperando, mas não estava

Saúde
Depois de passar 81 dias internado com Covid-19, Robert Barrios se reconectou com sua filha Jessica em 2020. Mas sua saúde piorou novamente. / Summer Barrios.

Desde que ela se lembra, Jessica Barrios, de 13 anos, e seu pai eram inseparáveis.

Ela muitas vezes sonhava em comemorar grandes marcos com seu pai, Julio “Robert” Barrios. Sua celebração do Sweet 16. Sua primeira vez ao volante de um carro. Andando pelo corredor em seu casamento.

Mas Robert não estará lá para nenhum desses eventos. Ele adoeceu com Covid-19 em junho de 2020 e ficou internado por 81 dias. Depois que ele foi libertado, ele lutou contra a Covid por mais de um ano em sua casa em Seneca, Carolina do Sul.

Os sintomas irritantes incluíam falta de ar devido aos pulmões danificados, fadiga extrema, problemas de memória e falta de resistência — “não ser capaz de fazer nem mesmo as tarefas domésticas simples”, disse sua esposa Summer Barrios.

“Ficar acordado o tempo suficiente para lavar a louça ou até mesmo se curvar para tirar as roupas da secadora ou tomar banho às vezes seria apenas debilitante para ele, sentindo como se estivesse com um caso grave de gripe.”

A saúde de Robert sofreu uma reviravolta devastadora final em 22 de março, quando ele morreu aos 49 anos. Sua certidão de óbito dizia que ele morreu de um “ataque cardíaco maciço causado por complicações da Covid-19”.

“Antes da Covid, nunca pensei que ficaria viúva aos 41 anos”, disse Summer Barrios.

Jessica ainda está lutando com a realidade de nunca mais ver seu “Papai Urso” novamente.

“Eu nunca pensei que estaríamos nessa posição tão cedo… pensar que ele não vai voltar”, disse ela.

Jessica e seu pai tinham um ritual noturno de se aconchegar em uma cadeira grande e confortável e assistir TV até que Jessica adormecesse nos braços de seu pai. Agora, ela se enrola naquela cadeira sozinha.

Barrios e sua filha estão tentando aumentar a conscientização sobre a Covid longa — e como isso pode ser fisicamente, mentalmente, financeiramente e emocionalmente desgastante.

“Isso não vai acabar tão cedo”, disse Summer Barrios. “Os que fazem longas distâncias estão tendo que decidir entre trabalhar ou perder seus empregos ou escolher o tratamento — se tiverem a sorte de entrar em uma clínica de longa distância”.

As crianças também precisam levar a Covid-19 a sério, disse Jessica.

“Não é apenas uma gripe forte. Não está afetando apenas as pessoas mais velhas; está afetando as crianças também”, disse ela. “As pessoas precisam começar a levar isso a sério e fazer sua parte para ajudar a tentar acalmar esse vírus”.


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